¿Como Se Reproducen Los Caracoles?

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La reproducción de animales no mamíferos atrae la atención de algunas personas porque generalmente son procesos únicos. Los caracoles tienen una apariencia llamativa, pero sus hábitos reproductivos también son infrecuentes. Una de las claves para la supervivencia del caracol a través del tiempo son las características de su proceso de reproducción.

Lo primero que debes saber sobre estos moluscos de gasterópodos terrestres es que la mayoría son hermafroditas. Hermafrodita se llama al organismo que tiene órganos reproductores masculinos y femeninos y, por lo tanto, puede producir tanto óvulos como espermatozoides. Es como si los caracoles fueran machos y hembras al mismo tiempo.

Hay, sin embargo, excepciones. Los caracoles de la familia Pomatiidae difieren de sus familiares porque tienen géneros separados, es decir, cada caracol es un macho o una hembra de acuerdo con los órganos reproductivos que posee. Es relativamente fácil reconocer el género ya que las especies presentan dimorfismo sexual: la concha de los machos es más pequeña que las hembras.

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¿Como se reproducen los caracoles?

La mayoría de los gasterópodos terrestres son hermafroditas, pero algunos caracoles no tienen este atributo, específicamente algunos caracoles de agua dulce, como los caracoles de manzana y los bígaros. Estos dos tipos de caracoles todavía tienen individuos masculinos y femeninos separados.

El sistema reproductivo termina en una abertura externa ubicada en la parte inferior del cuerpo cerca de la cabeza, llamada poro genital. Los individuos alcanzan la madurez sexual a diferentes edades, de acuerdo con su especie y sus condiciones particulares. Una vez que están maduros sexualmente, sus órganos sexuales adquieren las condiciones necesarias para reproducirse, pero pueden comenzar a aparearse más tarde.

Por lo general, los caracoles terrestres alcanzan la madurez entre las 6 semanas y los cinco años de edad. Algunos maduran tarde o temprano si las condiciones de su entorno externo son favorables o no para su desarrollo.

El cortejo: ¿qué hacen para llamar la atención?

Cuando un caracol ya está maduro puede comenzar a aparearse, eso está claro, pero ¿cómo se aproximan entre sí?

Antes del coito, ambos se acercan para iniciar el proceso de cortejo que consiste en una serie de movimientos y actitudes que terminarán o no en el apareamiento. Todo el proceso puede durar desde 2 horas hasta 12 horas. Para encontrar un compañero, se basan principalmente en su sentido del olfato y el tacto, ya que su capacidad visual está poco desarrollada y carece de audición. Pueden reconocer sustancias químicas en el aire que comunican la receptividad de algún otro caracol cercano.

Durante el proceso, ambos caracoles de tierra se acercan, se reconocen mutuamente y «prueban las probabilidades». A medida que se acercan, comienzan a interactuar de una manera más física y pueden tocarse entre sí con la ayuda de sus tentáculos. Algunos se mueven en círculos y pueden morder el área del poro genital.

«Dardos de amor»

En la etapa final del cortejo y antes del apareamiento, algunas especies usan un arma única: los «dardos de amor». No, no es una metáfora, es una estructura de calcio o quitina que solo tienen los caracoles sexualmente maduros, y generalmente tienen que aparearse más de una vez. Visto en detalle, de hecho se parecen a dardos puntiagudos.

Cuando ambos están lo suficientemente cerca y tocan sus genitales, disparan sus dardos de amor. Los dardos no son disparados sino que son disparos de contacto. Por lo general, los dos caracoles disparan las estructuras y perforan la piel del otro para que se unan. Lo peligroso de esto es que a veces los dardos pueden dañar un órgano interno o atravesar el cuerpo y salir por el otro lado.

La función de los dardos de amor no es transferir esperma, sino que es una forma de selección sexual, y las observaciones concluyeron que los caracoles de jardín ( Helix aspersa ) podrían aumentar su éxito reproductivo. El moco que cubre un dardo contiene un tipo de hormonas capaces de aumentar las posibilidades de éxito de tener descendencia.

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Apareamiento de los caracoles

Después de que los caracoles disparan sus «dardos de amor», sigue la cópula. La transferencia de esperma a través del pene puede ser recíproca o unilateral; esto significa que o bien ambos lo transfieren, o solo uno de los caracoles. Depende de las especies. Otros prefieren auto-fertilizarse, por lo que no necesitan otra persona para poner huevos.

Después de la fertilización, los huevos pasan por un proceso de crecimiento dentro del caracol, hasta que están listos para ser entregados. Después de eso, ambos caracoles ponen sus huevos y los entierran en lugares separados dentro de un pequeño agujero hecho en el suelo en un lugar fresco. El proceso de apareamiento de los caracoles les permite entregar huevos a una tasa constante.

Normalmente tomará un huevo de caracol de dos a cuatro semanas para desarrollarse. Tan pronto como eclosionen, se moverán inmediatamente a un modo de supervivencia, porque sus conchas aún son blandas. Su primera reacción tan pronto como eclosionan es encontrar fuentes de calcio, ya sea comiendo los restos de sus huevos o comiendo otros huevos que no se hayan incubado para obtener los nutrientes adicionales.

¿Como nacen los caracoles?

Cuando se produce la fertilización, se desarrollan los huevos. La puesta de los huevos ocurre en los días siguientes, pero el tiempo varía según la especie. Como son animales promiscuos, pueden almacenar esperma de parejas anteriores durante mucho tiempo, incluso años.

Después del proceso de apareamiento, ambos caracoles producirán alrededor de 100 huevos, pero algunas especies pueden tener hasta 400. Estos huevos son pequeños, se depositarán en el suelo húmedo y se cubrirán. Puede tomar hasta cuatro semanas para que eclosionen.

Antes de poner sus huevos, algunos caracoles construyen un nido en un agujero, entre la vegetación o en el suelo. Si está en el suelo, el animal cava con la ayuda de su pie ventral hasta obtener un agujero con una profundidad de 2 a 4 pulgadas. Una vez que el caracol tiene el lugar adecuado, coloca los 100 huevos pequeños y redondos, a menudo blancos, rodeados por una capa viscosa que sirve de protección. Suelen tener un diámetro entre 3 y 6 milímetros.

Incluso con tantos huevos producidos, solo una fracción de estos caracoles alcanzan la madurez. Muchos de los huevos son arrastrados por la lluvia o el agua o comidos por los depredadores, a pesar de la capa protectora exterior y son resistentes al frío y al calor. Incluso los humanos los toman, que se conocen como caviar blanco o caviar de caracol, consumido en algunas regiones del mundo.

Los caracoles de tierra pueden poner huevos una vez al mes.

Desde la cría hasta la edad adulta.

La cáscara del caracol se desarrolla ya que es un embrión dentro de su huevo. En condiciones favorables, los huevos eclosionan después de aproximadamente dos semanas a 1 mes y los caracoles emergen con una cáscara blanda. Por lo tanto, necesitan alimentarse para obtener calcio, y la primera fuente para obtenerlo es consumir los restos de sus huevos e incluso otros huevos que aún no se han incubado.

Los bebés caracoles tienen, además de una cáscara blanda, un cuerpo casi transparente que adquiere fuerza y ​​color a medida que crece. El primer color que suelen tener es azulado, pero luego se vuelve marrón o el color que caracteriza a su especie. Crecen notablemente rápido, pero muy pocos llegan a un año de edad. En general, los caracoles son víctimas de numerosos depredadores, y las mas jóvenes son aún más vulnerables debido a su desarrollo incompleto.

Las conchas continúan creciendo con el caracol a lo largo de su vida, y los anillos que tiene son indicadores de su edad.

Todo el ciclo de vida de un caracol de tierra no es muy largo en términos humanos. Un solo caracol puede vivir de 2 a 7 años según su especie, pero en cautiverio, la esperanza de vida se extiende a 10 o 15. En pocas ocasiones, viven más tiempo.

Parando e hibernando

Algunos caracoles de tierra entran en un período de letargo en el que disminuyen su tasa metabólica, y tanto la respiración como la frecuencia cardíaca se vuelven más lentas de lo habitual. Si ocurre en el verano, se llama estivación, pero si ocurre en invierno, es hibernación. Durante este proceso, para mantener su humedad y protegerse de los depredadores, los caracoles se retraen en su caparazón y secretan una capa de moco llamado epipragma, que cierra la abertura.

Algunos caracoles jóvenes muestran una tendencia a permanecer cerca del lugar donde nacieron sus huevos, y si se van, regresan allí por las mañanas.

Conclusion

En conclusión, el proceso de apareamiento de los caracoles comienza al alcanzar la madurez sexual, seguido de encontrar a la pareja adecuada, copulando, localizando y creando un lugar para entregar los huevos, incubando los huevos y terminando con el desarrollo de pequeños caracoles.

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